¿Deberían los políticos maximizar la utilidad total?

Estoy a favor de un enfoque utilitario de las políticas públicas. Una objeción común a este estándar es que no podemos medir la utilidad, por lo que no existe una forma objetiva de utilizar la maximización de la utilidad como guía de política.

Ciertamente estoy de acuerdo en que el hecho de que sea imposible medir la utilidad con alguna precisión reduce en cierto modo el atractivo de la maximización de la utilidad como criterio político. Aún así, creo que el utilitarismo es la opción menos mala por dos razones:

1. Las personas dedicadas a la filantropía parecen utilizar algo cercano a la práctica como guía para la toma de decisiones. Así, la redistribución de la caridad de los ricos a los pobres es más común que viceversa.

Supongamos que realmente no sabemos si la utilidad marginal de un dólar adicional es mayor para los pobres que para los ricos. Entonces, el tipo de redistribución de ingresos que a menudo vemos de parte de los filántropos no tiene base.

Un contraargumento es que los filántropos rara vez se involucran en una simple redistribución de ingresos, sino que a menudo diseñan programas más paternalistas, como ayudar a los pobres a obtener más alimentos, ropa, educación o atención médica. Pero eso no es realmente una crítica del utilitarismo. Desde una perspectiva utilitaria, esta es una crítica implícita a las mejores políticas como una renta básica universal. De 1973 a 1981, yo era “pobre” en el sentido de ingresos, pero dudo que las donaciones multimillonarias para mí tuvieran mucho valor. O, si una persona pobre es adicta a las drogas o al alcohol, no es obvio que darles dinero los mejorará.

2. Si bien es cierto que la utilidad no se puede medir directamente, también es cierto que muchos objetivos potenciales alternativos de la política pública no se pueden medir directamente. Entonces, digamos que su estándar alternativo para la política pública es simplemente “proteger los derechos naturales”. Nos encontramos con el mismo problema que la maximización de la utilidad: derechos naturales difíciles de medir.

Considere los derechos de armas. Si las personas en algún sentido tienen un derecho natural a portar armas, entonces esto nos obliga a definir con precisión qué armas tienen derecho a portar. Fusil ordinario? ¿semiautomático? ¿Ametralladora? ¿artillería? camión bomba? Simpatizo con el argumento de Jeremy Bentham de que el concepto de “derechos naturales” es simplemente “tonterías sobre pilotes”. Cuando trato de pensar qué derechos legales o constitucionales tienen sentido, no puedo hacer nada más que utilitarismo. ¿Qué definición legal de este derecho es más válida? Si intentara definir el derecho “natural” a portar armas, usaría el mismo juicio o intuición por el que se critica a los utilitaristas en otras áreas de la política pública: tratar de basar la política en algo que no se puede medir directamente.

Una cosa que podemos medir (imperfectamente) es el PIB (o consumo). Entonces, tal vez deberíamos simplemente pedirles a los formuladores de políticas públicas que maximicen el PIB y terminar. De hecho, para muchas áreas de política, incluida mi propia área de política monetaria, maximizar el PIB proporciona una aproximación aproximada del éxito. No así en otros ámbitos, como la política medioambiental.

Otro enfoque es maximizar el PIB ajustado por factores externos. Hasta cierto punto, podemos usar los precios de mercado para estimar las influencias externas, como comparar el precio de una casa al lado de un aeropuerto ruidoso con una casa equivalente en un lugar más tranquilo. Pero una vez que comenzamos el camino, era difícil saber dónde parar. ¿Qué hay de maximizar el PIB ajustado por externalidades y desigualdad? Incluso puede ser una medida de la rapidez con la que disminuye la utilidad marginal de un dólar adicional a medida que aumenta el ingreso. Puede hacer que multimillonarios o instituciones adineradas vayan a países de bajos ingresos y ofrezcan a las personas muy pobres elegir entre 50 y 50 dólares por unos 10 000 o 100 000 dólares, y otras apuestas similares. Con el tiempo, podrán estimar la función de utilidad de los ingresos o la riqueza. Esta información puede proporcionar datos de interés para los formuladores de políticas que diseñan regímenes fiscales óptimos.

Mi punto es que la utilidad se puede medir directamente. No lo creo. En cambio, creo que no está claro que tratar de medir la utilidad sea más difícil que tratar de medir cualquier otro objetivo político razonable. Nadie que contribuye a la caridad sabe exactamente cómo afectará esto al bienestar de aquellos a quienes está tratando de ayudar, o incluso a su propio bienestar. Sin embargo, la gente todavía dona dinero a organizaciones benéficas. Todos tomamos decisiones de vida basadas en nuestras propias conjeturas, y los gobiernos inevitablemente harán lo mismo.

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