El ‘campo de juego nivelado’ no es excelente

Los aranceles de importación de China son más del doble de los de Estados Unidos (en un promedio ponderado). Los críticos del comercio abierto citan esta diferencia, y diferencias similares con otros países, para justificar la actual guerra comercial de EE. UU. Estados Unidos debería tener igualdad de condiciones, dicen.

Esto parece implicar que el gobierno de los EE. UU. debería imponer los mismos aranceles a las importaciones de otros países que esos países imponen a las exportaciones de los EE. UU. Pero la igualdad de condiciones puede ser muy, muy mala, ya que las ganancias de los aranceles más altos para los productores nacionales se ven compensadas por las pérdidas para los consumidores nacionales.

Para entender esto mejor, debemos considerar la curva de oferta y demanda. Si asistió a Econ 101, puede recordar este cuadro que muestra cómo los impuestos a las transacciones reducen el excedente del productor y del consumidor (pérdida de peso muerto) al evitar ciertas transacciones. Los impuestos también reducen el intercambio de daños que se produce porque parte del excedente del consumidor y del productor se transfiere al gobierno.

Analizar los aranceles es más complicado porque los impuestos solo afectan las importaciones. Para entenderlo, primero considere lo que sucede cuando un país se abre al comercio mundial competitivo. La curva azul de la siguiente figura muestra un equilibrio cuando solo hay oferta y demanda internas, lo que da como resultado un precio p (solo internas) y una cantidad demandada Q (solo internas). Sin embargo, cuando el mercado se abre a la oferta mundial (curva verde), se produce un nuevo equilibrio. El precio se desplaza a p (libre comercio) y la cantidad final demandada a ese precio se desplaza a Q (mundo de libre comercio). Con los nuevos precios más bajos, la producción nacional solo puede proporcionar Qs (libre comercio nacional), mientras que las importaciones proporcionan el resto.

Es comprensible que a los proveedores nacionales no les guste abrir su mercado interno: esto reduce el número de sus ventas y los precios que reciben. Como resultado, el excedente de estos productores se reduce del área A + B a A solamente. Pero los consumidores obtuvieron enormes beneficios del comercio. Reciben transferencias del excedente del productor interno B y nuevos excedentes C y D.

El siguiente gráfico muestra lo que sucede cuando el país introduce aranceles. El precio de equilibrio sube de p (libre comercio) a p (arancel), y la diferencia entre ellos es igual al impuesto. Los productores nacionales aumentan sus ventas en el mercado interno a Qs (Tarifa – Nacional). Las importaciones constituyen el equilibrio de la cantidad demandada, Qs (tarifa mundial_), pero esta cantidad es mucho menor que en el equilibrio de libre comercio.

El excedente del consumidor ha disminuido significativamente debido a los aranceles. El área A se transfiere a los productores nacionales. El área C se entrega al gobierno en forma de impuestos. El área D es la pérdida irrecuperable de ventas potenciales de camiones que se abandonan debido a los aumentos de precios. El área B también es una pérdida irrecuperable debido a la transferencia de recursos en la economía nacional de industrias de alto valor a la producción de bienes sujetos a aranceles.

Para un ejemplo del mundo real de esto, considere el “impuesto al pollo” de EE. UU., un impuesto del 25 por ciento sobre los camiones ligeros. Fue parte de la guerra comercial de la década de 1960 por las barreras europeas al pollo producido en Estados Unidos (de ahí el nombre). La barrera del pollo terminó hace mucho tiempo, pero la tarifa de camiones ligeros todavía está vigente (aunque la mayoría de los SUV han estado exentos desde 1989), y se aplica a países como Japón y Corea del Sur que ni siquiera estuvieron involucrados en las guerras comerciales de los EE. 1960

Si alguna vez ha comprado una camioneta, habrá visto los efectos del impuesto sobre el pollo: precios altos y competencia limitada, ya que hay pocas camionetas importadas en el mercado. Algunos posibles consumidores estadounidenses se han dado por vencidos con los camiones debido a la pérdida irrecuperable de impuestos. Otros compraron camiones, pero debido al precio más alto, hubo menos excedente del consumidor.

Los aranceles a menudo tienen una intención punitiva (especialmente en una guerra comercial) y, por lo tanto, se establecen muy altos. Esto significa que los aumentos de precios resultantes son grandes, al igual que las pérdidas de peso muerto y las reducciones en el excedente del consumidor. Así que los consumidores quieren tarifas bajas, preferiblemente sin tarifas. Sería mucho mejor para los consumidores, y quizás para los productores exportadores, si los aranceles en los países comerciantes fueran bajos y desiguales, en lugar de altos y equilibrados.

En 1992, el arancel promedio ponderado de China era del 32 por ciento, mientras que el arancel promedio ponderado de EE. UU. era del 4 por ciento. A partir de 2016, estas tarifas se redujeron a 3,5% y 1,7%, respectivamente. Así que sí, los aranceles de China son más del doble de los de EE. UU. Pero esto es mucho mejor que países con igualdad de condiciones con aranceles del 10%, 20% o 32%.

Thomas A. Firey es miembro sénior del Instituto Cato y editor ejecutivo de la revista Regulations de Cato.

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