Las guerras de ahorro emergentes

En economía, la frugalidad fue muy popular durante la era neoliberal (alrededor de 1980-2007). En la década de 2010, los economistas libraron una guerra de tres frentes contra la frugalidad. Se ha culpado a la frugalidad por el aumento de la desigualdad, el estancamiento de la demanda agregada y los problemas de deuda asociados con la “manipulación de la moneda”. En cada caso, las acusaciones eran falsas. Considerémoslos uno a la vez.

La crítica reciente más famosa de la desigualdad es el libro de Thomas Piketty El capital en el siglo XXI. Piketty afirma que, a menos que se restrinja de alguna manera, el poder del capitalismo conducirá inevitablemente a una mayor desigualdad de riqueza. Se enfoca en las siguientes desigualdades:

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Esto significa que la tasa anual de rendimiento de los activos de capital suele exceder la tasa de crecimiento económico. Podría argumentar que la tendencia reciente de las tasas libres de riesgo es más baja que la tasa de crecimiento económico, pero Piketty señala que los rendimientos de activos como acciones y bienes raíces tienden a superar la tasa de crecimiento económico. Como resultado, la acumulación de riqueza superará el crecimiento del PIB, lo que conducirá a una mayor desigualdad de la riqueza.

Para que esta teoría funcione, debemos suponer que los ricos no consumen los rendimientos del capital. Aquí es donde Frugal se convierte en el villano de la historia. Cuanto mayor sea el nivel de frugalidad, mayor será el aumento de la desigualdad de la riqueza.

En mi opinión, lo que importa no es la desigualdad de riqueza, sino la desigualdad económica, es decir, la desigualdad de consumo. En lo que a mí respecta la desigualdad económica, me preocupa más la gente rica con un alto consumo (como Larry Ellison) que la gente rica con un bajo consumo (como Warren Buffett). Los ahorros de los súper ricos pueden hacer que la riqueza sea más desigual, pero hace que el consumo sea más igualitario.

El segundo frente en la guerra contra la frugalidad comenzó en la década de 2010, cuando las tasas de interés a largo plazo cercanas a cero generaron temores sobre la ineptitud de la política monetaria. Se cree que la raíz del problema es la “paradoja del ahorro”: los intentos de ahorrar más llevan a que las tasas de interés se acerquen a cero y la demanda agregada caiga. A economistas como Krugman, Woodford, Eggertsson y Summers les preocupa que la política monetaria sea ineficaz con tipos de interés cero. En ese mundo, el ahorro es escaso y se necesitan déficits fiscales para proporcionar niveles adecuados de demanda agregada.

Los lectores veteranos saben que no me creo esta afirmación; la política monetaria sigue siendo muy eficaz con tipos de interés cercanos a cero. Si los principales bancos centrales del mundo no saben cómo aumentar el gasto nominal, me encantaría mostrárselo.

Un tercer frente de la guerra contra la frugalidad ha surgido en el ámbito económico internacional. Se considera que la frugalidad en lugares como el este de Asia (especialmente China) y el norte de Europa (especialmente Alemania) conduce a grandes superávits en cuenta corriente, lo que perjudica en cierta medida a los países deficitarios.

Un argumento es que los superávits en cuenta corriente reducen la demanda agregada global. Pero en este caso, los países deficitarios pueden compensar fácilmente el impacto con una política monetaria más expansiva. De hecho, esto es exactamente lo que hizo Estados Unidos entre 1985 y 2007. Para 2007, nuestro déficit comercial había alcanzado niveles extremadamente altos, pero una política monetaria adecuada mantuvo el desempleo bajo.

Otra queja es que estos superávit obligan a países deficitarios como Grecia a endeudarse en exceso. Pero nadie está obligado a pedir dinero prestado. Australia, por ejemplo, ha mantenido su déficit presupuestario muy bajo durante décadas, a pesar de un déficit de cuenta corriente grande y persistente. El endeudamiento público excesivo en Grecia es una decisión política desafortunada, no algo impuesto a Grecia por el superávit alemán. No todos los países pueden tener superávit en cuenta corriente al mismo tiempo, pero es posible que todos los países tengan superávit presupuestario al mismo tiempo.

Soy un gran fanático de la frugalidad, pero actualmente mi lado está perdiendo la batalla. El gobierno de los Estados Unidos se está endeudando tanto como un marinero borracho. Toda la energía de la comunidad económica se concentra en la facción antifrugal.

Un día, la marea cambiará y la frugalidad volverá a estar de moda. Lo que es benigno a nivel individual rara vez es dañino a nivel nacional. Eventualmente, la gente se dará cuenta de que los países más frugales tienden a ser más exitosos.

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