Los clásicos de economía olvidados o pasados ​​por alto que los estudiantes modernos deberían leer

Hace muchos años, escribí un artículo titulado “¿Por qué leer los clásicos de la economía?” para Freedom Fund. Expliqué que además del valor estético de trabajar con ideas antiguas, existe un valor práctico muy real ya que estos trabajos antiguos pueden mejorar nuestra teoría contemporánea. Sí, la filosofía, el arte y la ciencia tienen belleza, y debemos apreciar esa belleza. Incluso creo que deberíamos asombrarnos de los logros de los pensadores del pasado. Pero la filosofía, el arte y la ciencia no pasan de la oscuridad a la luz de forma lineal. Tampoco nos limitamos a repetirnos en un ciclo interminable de ideas, conceptos y descripciones. Los temas de la verdad y la belleza perduran, pero nuestra presentación de ellos necesita ser refinada continuamente. Así, en los años desde Adam Smith hasta Vernon Smith, los economistas continuaron refinando su formulación de enseñanzas fundamentales. Los economistas también reinventan su propósito como ciencia y las herramientas metodológicas que utilizan para lograr ese propósito.

En esta mejora y reutilización, hay ganancias y pérdidas. Reconocer las pérdidas es un requisito previo para mi argumento de que la ciencia contemporánea gana luchando con trabajos escritos hace 25, 50, 100, 200 años, etc. El “equipaje” ocurre cuando las ideas se transfieren de un contexto histórico a otro, y recuperar lo que se pierde nunca es fácil. Pero es necesario si queremos aprender del pasado. Para ayudarnos a hacer esto, permítanme comenzar con un trabajo secundario sobre el pasado que tiene su propia historia interesante. La teoría de la política económica de Lionel Robbins en la economía política británica clásica se originó en una serie de conferencias en la London School of Economics (LSE) en 1939. Debido al compromiso de Robbins con el gobierno en la década de 1940, este trabajo nunca se publicó. Cuando Robbins regresó a la vida académica después de la guerra, se dedicó a publicar Lectures, que se publicó en 1952. Las ediciones posteriores se publicaron en 1953, 1961, 1965 y una segunda edición en 1978. Robbins murió en 1984.

Entre las figuras de la teoría económica y las políticas públicas del siglo XX, personalmente creo que Robbins está muy subestimado en la actualidad. Su mayor trabajo científico se realizó durante la década de 1930. Su famosa definición de economía —”La economía es la ciencia del estudio del comportamiento humano como la relación entre un fin dado y unos medios escasos con usos alternativos”— es tan ampliamente aceptada que la autoría de Robbins no suele recordarse. Además, también es natural aplicar la definición de comportamiento frugal individual a los problemas económicos que la sociedad tiene que resolver. No creo que esto sea culpa de Robbins, sino el resultado de un cambio en el propósito de la profesión económica y los métodos usados ​​en la práctica para alcanzar el nuevo propósito. Sin embargo, para mi propósito aquí es crucial que simplemente reconozca la amplia influencia de Robbins como pensador económico en la década de 1930 y más allá. Todos sus libros de este período deberían estar en los estantes de los estudiantes serios de economía. Además, un componente único del pensamiento de Robbins es que la historia del pensamiento económico y su evolución es una herramienta importante para la teoría económica. En ese sentido, fue un maestro en la materia como su maestro Edwin Cannan, o una generación de pensadores como Jacob Wiener que estuvo a medio camino entre Cannan y Robbins. Para Robbins, este dominio incluyó a los economistas políticos clásicos británicos desde Adam Smith (y antes) hasta John Stuart Mill.

Para comprender las obras importantes de la economía política clásica que todavía son relevantes para nosotros hoy en día, sería útil que los estudiantes modernos volvieran a leer la Teoría de la política económica de Robbins. Robbins presentará a los lectores modernos una apreciación filosófica no solo de los filósofos morales escoceses del siglo XVIII, sino también de los utilitaristas analíticos del siglo XIX, y el vínculo entre las dos tradiciones en el desarrollo de la economía política. Las ideas clave que leo en el libro son el desarrollo dual de la economía clásica y la evolución y establecimiento de sistemas legales liberales y organizaciones políticas. El marco institucional es un aspecto clave de la economía política clásica. Una lección importante para comprenderlos y razonar sobre los problemas económicos actuales es que los economistas y los científicos sociales ignoran la infraestructura institucional en la que tienen lugar las interacciones sociales, su propio peligro intelectual. La vida económica nunca existe en el vacío, por lo que los contextos legales, políticos y sociales siempre deben ser considerados de manera directa, transparente y seria.

Lo que los estudiantes modernos aprenden al leer la teoría de la política económica de Robbins es que los economistas políticos clásicos han desarrollado herramientas analíticas básicas que deben redescubrirse en forma de economía de la propiedad en la era posterior a la Segunda Guerra Mundial (Armen Alchian), Derecho y Economía (Ronald Coase ), Economía de elección pública (James Buchanan) y Economía de procesos de mercado (Israel Kirzner). También se aprenderá que los teóricos de la primera mitad del siglo XX, como Frank Knight, Joseph Schumpeter, Ludwig von Mises y FA Hayek, estaban más cerca de un economista político clásico.

En el libro reciente de Richard Wagner sobre Buchanan, James M. Buchanan y la economía política de la libertad, argumenta que Buchanan y aquellos que vivieron en la segunda mitad del siglo XX. Ye, quien reincorpora las instituciones a la economía de manera similar, fue no tan los economistas neoclásicos cuando surgió el término. Más fácil de entender que un economista político clásico con herramientas analíticas mejoradas. Creo que esta evaluación es 100% correcta, pero solo si creo que la mayoría de los lectores modernos realmente entienden lo que está pasando en las obras de Smith a Mill. La tarea es examinar los efectos de arreglos institucionales alternativos sobre la capacidad de los individuos para buscar una especialización productiva y lograr una cooperación social pacífica a través de la comunicación.

Peter J. Boettke es profesor de economía y filosofía en la Universidad George Mason, Fairfax, VA 22030.

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