Mitos de la cadena de suministro

Cuando las personas no entienden algo, por lo general tratan de encontrar una razón simple, ya sea dura y física o etérea y espiritual. La “cadena de suministro” es un buen ejemplo: a menudo parece verse como unas pocas tuberías grandes que importan juguetes de China, semiconductores de Taiwán, automóviles de Corea del Sur y carne del Medio Oeste. Cuando un objeto duro golpea y daña la tubería, la carga puede atascarse en el interior. O, cuando los gobiernos no agitan su varita mágica, las cadenas de suministro etéreas fallan y las cosas desaparecen.

A pesar de dos siglos y medio de análisis económico, las discusiones sobre las cadenas de suministro a menudo pasan por alto el papel fundamental de los precios en el mercado abierto. Los precios se ofertan aquí y allá, ajustando constantemente la oferta y la demanda, reconciliando recursos escasos con deseos humanos casi infinitos. (Véase Hayek, “The Application of Knowledge in Society”, American Economic Review, 1945.) A menos que el gobierno limite los precios durante el primer año y medio de la pandemia, o cuando la mafia asedia a los “especuladores”, “especuladores” y ” especuladores de precios”, los productos básicos se mueven constantemente en respuesta a las señales de precios sin interrupciones.

Mientras escribo esto, el presidente Joe Biden está jugando al papel de la parca y le pide a la FTC que investigue las prácticas ilegales de las compañías de petróleo y gas (ver Andrew Restuccia y Katy Stech Ferek, “Biden pide a la FTC que inspeccione las compañías de petróleo y gas” Natural Gas Companies’ Rol en los altos precios de la gasolina”, Wall Street Journal, 17 de noviembre de 2021). Este movimiento para limitar silenciosamente los precios y crear escasez no es muy inteligente desde el punto de vista económico. ¿Biden no prometió “seguir la ciencia”?

Ahora, considere el último informe trimestral de Walmart. Ilustra el vacío del mantra de la cadena de suministro al revelar, según algunas medidas, los grandes inventarios de la empresa, mayores ventas, mayores costos y mayores ganancias. The Wall Street Journal escribió (Sarah Nassauer, “Walmart Raises Forecast and Says Shelves are stocked for Holiday Shopper”, 16 de noviembre de 2021):

Walmart dijo que más productos se movieron a través de su cadena de suministro en el trimestre en comparación con el mismo período del año pasado, cuando la demanda de algunos productos por la pandemia provocó una escasez de suministros. Los inventarios de EE. UU. aumentaron un 11,5% en el trimestre mientras se “preparaba para una fuerte temporada festiva esperada”, dijo la compañía.

¿No nos están diciendo que la mítica cadena de suministro está obstruida? La realidad es que la demanda está aumentando en relación con la oferta, lo que eleva los precios y los costos para los proveedores. Sin embargo, si es rentable para el proveedor llevar los bienes a su cliente, aumentará el precio y pagará el costo. El diario de Wall Street escribió:

Los resultados de Walmart subrayan el impacto desigual de las interrupciones en la cadena de suministro, ya que las grandes empresas con mucho dinero continúan demostrando que pueden abordar las interrupciones que obstaculizan a los rivales más pequeños. Algunos de los minoristas más grandes de EE. UU., incluidos Walmart, Home Depot y Target, han fletado sus propios barcos de carga para evitar la congestión en los puertos de EE. UU.

¿Qué harías si no tuvieras “bolsillos profundos”? Bueno, vas a pedir dinero prestado u obtener dinero de alguien con bolsillos más profundos que tú. Si no puede convencer a nadie para que invierta más en su negocio, o si es menos probable que sus clientes sigan siendo condescendientes con usted, es una señal de que no es tan eficiente como sus competidores. Tal vez por eso tus bolsillos son poco profundos. El tamaño no es el factor decisivo; de lo contrario, IBM seguiría siendo la compañía de computadoras más grande y Sears Roebuck el minorista más grande. Todo el mundo puede ponerse en contacto con un agente de carga.

Sin embargo, hay que tener en cuenta otro factor: nuestro sofocante nivel de regulación es ciertamente más sofocante para las pequeñas empresas que para las grandes empresas establecidas. La prevención de la competencia es la principal función de la regulación gubernamental.

De hecho, la cadena de suministro significa algo no mítico para el gerente de suministro o el pequeño empresario de una empresa: de acuerdo con sus suposiciones o conjeturas sobre la demanda futura, debe alinear a los proveedores (o comprar bienes en los intercambios), organizar el transporte si es necesario, decidir si pagar un un precio más alto (formal o informal, como “servicio premium” o entrega rápida) es económico, organiza el almacenamiento, etc. De hecho, la edición en línea del New Palgrave Dictionary of Economics define la cadena de suministro como un concepto de gestión (la entrada ni siquiera apareció en mi edición impresa de 1987):

Una cadena de suministro son todos los recursos y procesos necesarios para satisfacer la demanda del producto.

Para comprender cómo funciona una economía relativamente libre, cómo funciona el entorno general de productores libres y consumidores libres, las cadenas de suministro invaluables siguen siendo un mito. Sería más útil en una economía dirigida donde la agencia de planificación central gestiona la distribución de recursos, bienes y personas. En este contexto, la pregunta de un funcionario ruso al economista británico Paul Seabright tiene el significado completo de las cadenas de suministro (citado en Philip Coggan, More [The Economist, 2020],Página. 357):

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