¿Quién inventó la computadora?

Parte 7 de la serie #ReadWithMe sobre cómo funciona la innovación de Matt Ridley

Esta parece una pregunta fácil de responder. No lo es.

“Los orígenes de la computadora son tan misteriosos y caóticos como las innovaciones más antiguas e inciertas. Nadie merece el crédito por el inventor de la computadora. En cambio, hay un grupo de personas que han hecho tan importante que no hay momento o lugar para hablar del nacimiento de la computadora”.

Para Matt Ridley, una computadora tenía cuatro características que la diferenciaban de una calculadora: tenía que ser digital, electrónica, programable y capaz, al menos en principio, de cualquier tarea lógica. Walter Isaacson encontró un punto de inflexión en ENIAC, que inició operaciones en la Universidad de Pensilvania en 1945. Ridley no estuvo de acuerdo: un mejor candidato sería Colussus, una computadora construida en Gran Bretaña durante la Segunda Guerra Mundial para descifrar los códigos alemanes. Entonces, ¿quién debe tomar el crédito? “El proyecto estuvo liderado en gran parte por un ingeniero llamado Tommy Flowers, pionero en el uso de tubos de vacío en circuitos telefónicos complejos, cuyo jefe era el matemático Max Newman, pero que consultaba con Alan Turing”.

El capítulo de Ridley sobre los orígenes de las computadoras es una delicia. Vuelve a Charles Babbage para demostrar que las computadoras modernas ENIAC (y para el caso) “no son tanto una invención como una evolución a través de la combinación y adaptación de ideas y máquinas predecesoras”.

“Cuanto más profundo mire, menos probable es que encuentre un momento de avance repentino, en lugar de una serie de pequeños pasos incrementales”, escribió Ridley. Tendemos a pensar diferente porque, como mencioné antes, tendemos a buscar manos visibles, momentos evidentes de cambio, innovadores con “i” mayúscula. Lo que puede ver en este gráfico es cuánta innovación está relacionada con los mecanismos de retroalimentación. En cierto sentido, creo que este es probablemente el mayor logro del libro de Ridley: utiliza muchas historias interesantes de innovadores, pero nunca se cansa de explicar que sus brillantes carreras deben ser aceptadas por los consumidores, por lo que a veces se adaptaron, utilizado en diferentes situaciones, y se volvió útil en circunstancias previamente desesperadas e imprevistas. En este sentido, “la innovación es hija de la libertad”, explicó Ridley, “porque es un intento libre y creativo de satisfacer el diseño humano libremente expresivo”.

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